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  作者為日本的藥學博士,在美國幾個著名的醫學中心做過博士後研究員,如加州大學洛杉磯校區(UCCA)、加州大學聖地牙哥校區(UCSD),也在芝加哥的伊利諾大學做過副教授,所以他寫出來的東西有科學根據,跟坊間其他大腦的書不同,值得一看。

.作者:生田 哲
.譯者:黃薇嬪
.分類:科普
.出版社:野人
.出版日期:2012/07/23
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文章節錄
為什麼金絲雀每年唱新曲?──鳥類行為透露神經新生的祕密

  洛克斐勒大學的諾德本熱愛金絲雀的歌聲。他說:「我從小就對鳥類感興趣。鳥兒如何鳴叫?牠們的鳴叫有什麼意義?這些對我來說是很大的謎團。」

  一九六○年代開始的三十年間,他設計出絕佳的實驗系統,並且發現了無人能夠想像的事實——成年脊椎動物的大腦,仍會製造神經細胞。但多年來,始終只有少數人相信這項重大發現。

  現在回想起來,諾德本追蹤鳥類學習鳴叫的腦部構造時近乎偏執的執著,正好是由根本改變了科學家對人腦固有想法的一連串發現的起點。

  一般認為鳥類的記性很差,腦袋功能低落,但牠們卻能夠記得如何在天上飛,以及唱歌。這些都是不容小覷的行為,因此也有人認為鳥腦其實是屬於高機能的腦。

  諾德本企圖找出鳥兒記住歌曲時的腦部構造。他認為鳥腦正好是用來了解人腦運作方式的範本。畢竟諾德本是腦科學家。

  多數鳥兒會記住一首曲子,並持續鳴唱到死亡為止。但諾德本更感興趣的是每年學習新曲子的金絲雀。金絲雀平均壽命為十年,且只有雄鳥會唱歌,其曲調音域可多達好幾個八度。

  金絲雀唱歌的原因是為了強調自己的存在、主張自己的勢力範圍,並在找尋雌鳥求愛時,用它來威脅、驅逐競爭者。

  達爾文(Charles Robert Darwin)過去也曾表示,啼鳥會發出小而不規則的鳴叫聲,就像人類嬰兒的牙牙學語一樣。
  
  金絲雀出生八個月後,就具備與成鳥同樣的歌唱能力。接著牠們會在春天繁殖期及夏天換毛期這段時間,不停地歌唱。

  奇怪的是,隔年春天,同隻金絲雀卻唱出完全不一樣的曲調,而這個習慣一輩子也不會改變。每到春天,金絲雀們就會發表新曲,簡直和歌手一樣。

改變大腦區塊,雌鳥也會唱歌

  歌手的新歌來自作曲家,那金絲雀是從哪學到新曲子的呢?金絲雀學新曲時,腦中又產生了什麼反應?

  諾德本說:「我對人類健康也一樣感興趣,只是我將鳥腦當作是人腦的模型罷了。」

  他鮮少出現在大學的研究室,多數時候都待在紐約北部的行動生物學中心,觀察小心翼翼飼養的上千隻金絲雀與燕雀。

  為什麼雄金絲雀會唱歌,雌鳥卻幾乎不會?為了找出這個答案,諾德本先鎖定金絲雀腦中創造並記憶歌曲,也就是管理歌唱能力的區域。

結果發現,雄鳥的這個區域比雌鳥大四倍。

  令人驚訝的是,對雌鳥施予雄性激素(或稱男性荷爾蒙)睪固酮(Testosterone)後,該區域不僅會增大兩倍,且雌鳥也會和雄鳥一樣,開始唱歌。

  這項事實相當驚人。腦科學家們在大學裡一再被灌輸「動物一旦成年後,腦一輩子也不會改變」的觀念。「成年後大腦不會改變」這點,一直被認為是大腦相關疑問中,最毋庸置疑的事實之一。諾德本的發現,與過去他在大學裡學到的東西,根本上就相互矛盾。這情況著實令他感到困惑。

  他在論文中提到金絲雀腦部神經細胞一整年的增減情況。但與此同時,他自己也表示:「真奇怪!照理說,我們都知道成年動物的腦不可能會改變,神經細胞只會隨著年齡增長而死亡。這究竟是什麼情況?」
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