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全球中央2021年2月
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全球中央2021年2月

疫苗配送保溫最關鍵 運儲業合作打造冷鏈網

2021/1/29 15:01
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輝瑞&BNT的疫苗必須保存於攝氏零下70度的環境中,比南極洲還要冷,為了確保運送萬無一失,輝瑞研發出特殊的運輸包裹,裡頭鋪上兩層乾冰,並有GPS追蹤裝置及溫控監測儀。

文/梁元齡 (本刊特約記者)   

新型冠狀病毒(COVID-19)疫情壟罩全球,但嚴峻環境也為醫療技術帶來突破,疫苗研發端創下空前紀錄,短短13個月內,第一支公認有效的疫苗便問世,並獲得世界衛生組織(WHO)緊急批准。

接下來的問題是,如何將這一批「救命丹」在最短時間內送往各國供民眾接種,以有效遏止疫情蔓延,成為各國當局艱鉅的挑戰,扮演關鍵角色的「冷鏈運輸網」因而躍升焦點,甚至吸引華爾街的投資客關注。

輝瑞&BNT搶得頭香 零下70度挑戰運輸保存

美國輝瑞藥廠(Pfizer)和德國生技公司BioNTech聯手研發疫苗,經試驗成功,成為首支取得美國緊急使用授權(EUA)、同時也是世衛組織第一支緊急批准的疫苗。截至1月上旬,美國聯邦政府的疫苗研發計畫「神速行動」(Operation Warp Speed)已經配送約2,000萬劑疫苗到各州,其中包括輝瑞&BNT疫苗,以及另一支同獲美方緊急批准的莫德納(Moderna)疫苗。

兩種疫苗都需要接種兩劑,預計至少可供1,000萬人接種。美國當局也已經與藥廠達成協議,透過公權力介入,協助蒐集更多製作疫苗的原料,以此促進輝瑞的產製效率,預估在今年上半年提高數千萬劑的疫苗產量。

與一般疫苗不同的是,輝瑞&BNT疫苗必須保存於攝氏零下70度的環境中,比地球上最冷的南極洲還要冷。原因是輝瑞&BNT疫苗採用「信使核糖核酸(mRNA)」技術,由疫苗攜帶一組訊息,給人體細胞解碼、並依訊息製造出新冠病毒的棘狀蛋白,藉此使免疫系統防護升級、隨時處於備戰狀態。RNA的性質頗不穩定,比起DNA,更容易與其他物質交互作用,因此需要極低溫來降低活性。

運輸過程中,該疫苗須經過陸海空三種不同的運輸流程,期間也需要貯存於各地的配送中心。因此,運輸載具和貯藏裝置的溫度條件變得至關重要。

另一支莫德納疫苗,同樣需要以冷凍運送,但不必達到輝瑞&BNT疫苗的極低溫條件,莫德納疫苗僅需保存於攝氏零下20度,大約等同一般冰箱的溫度。

百工合作抗疫 從裝置到追蹤都不馬虎

為了確保疫苗運送流程中溫度的穩定,輝瑞已於去年底研發出一款特殊的運輸包裹,大小和一個行李箱差不多,可以重複使用,裡頭鋪上兩層乾冰,並安裝有GPS追蹤裝置及溫控監測儀。每個包裹最多能裝5,000劑疫苗,如果不開封,保存期可長達10天之久。

國際包裹快遞運輸巨擘優比速公司(UPS)及聯邦快遞(FedEx)擔綱主要配送任務。優比速的物流夥伴XPO,則負責調度特殊運輸車種,供應附帶路線及溫度追蹤軟體的卡車;另一家同業Boyle也參一腳,支援疫苗的配送工作。

不過,要建立完整的疫苗供應鏈,除了物流業者,也得仰賴其他領域的專家與人員投入支持。運輸業高階技術專家、商業車載資通訊業者,以及第三方的後勤公司、製造商、倉儲業者,當然還有所有駕駛、行政和護送疫苗的警政團隊,全都功不可沒。

此外,為了讓還沒施打疫苗的民眾都能追蹤運輸進度,美國疾病管制暨預防中心(CDC)也發布了一套線上互動地圖,上面會顯示已經配送的疫苗總量和已經施打第一劑的總人數。

冷鏈運輸網絡前所未有 吸引投資界目光

前所未見的冷鏈運輸網規模也拉抬投資呼聲,不少華爾街投資客都對有關公司投以關注眼光。相較疫情前,冷鏈技術約有60年被歸類為運輸業的冷門業務,直到過去10年間,癌症相關研究有所突破,冷鏈運輸需求才有所提升。而今,新冠疫情卻讓冷鏈運輸成為目光焦點,一舉顛覆過去在醫療產業受漠視的窘境。

舉例而言,去年1 0 月,私募股權投資巨擘黑石集團(Blackstone),對擅長低溫運輸的生醫製藥公司Cryoport挹注2.75億美元資金;另一家開發運輸箱內建全球定位系統(GPS)的飲料溫控杯公司Ember,也獲得投資人看好。

與優比速公司合作的冰櫃製造商斯特林超冷公司(Stirling Ultracold),負責在疫苗存放點建置冷凍貯藏中心。根據斯特林執行長譚尼(Dusty Tenney),市場對斯特林旗下製造的冷凍機械需求攀升,過去這段日子裡,「沒有一天乏人問津」,天天都有訂單上門,讓公司不得不加緊作業。

然而,美國首批疫苗的配送過程卻也狀況百出,基於配送時間的緊迫性,可能有為數不明疫苗尚未接種就已經過期。與此同時,染病死亡的人口仍在節節攀升。除此之外,也有專家指出,並非全球所有地區都有高端、完整的冷鏈運輸技術,要把目前的疫苗配送到這些地區,恐是難上加難。

在冷鏈運輸網尚未全面成熟的限制下,如何兼顧公共衛生與醫療倫理,實現抗疫正義,是人類面臨的艱鉅挑戰。

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