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特派專欄 洞燭機先 新創公司BioNTech領先大廠成功研發武漢肺炎疫苗

最新更新:2020/12/24 00:58
研發出西方國家第一款武漢肺炎疫苗的德國生技公司BioNTech創辦人沙辛(Uğur Şahin)。中央社記者林育立柏林攝 109年12月23日
研發出西方國家第一款武漢肺炎疫苗的德國生技公司BioNTech創辦人沙辛(Uğur Şahin)。中央社記者林育立柏林攝 109年12月23日
中央社駐柏林特派員林育立/12月23日

12月中旬,德國總理梅克爾特地與德國生技公司BioNTech的創辦人夫婦沙辛和圖瑞吉進行公開的視訊會議,向德國人分享這家公司研發的新型冠狀病毒疫苗即將上市的喜訊。

會議開始前,梅克爾難掩內心的喜悅,大力稱讚沙辛的成就:「一家新創公司這麼快就成為全世界的焦點,政府對德國有這樣的科學家感到非常驕傲」。

根據世界衛生組織(WHO)統計,2019冠狀病毒疾病(COVID-19,武漢肺炎)至今造成全球170萬人喪生,可說是百年一見的瘟疫。不過,瘟疫同時刺激醫學突飛猛進,各藥廠無不卯足全力研發疫苗。BioNTech原本只是德國中部默默無名的一家公司,竟在短短的一年內研發出疫苗,因推出西方國家第一個上市的疫苗而聲名大噪,BioNTech怎麼辦到的?

首先,生技業開發新產品需要多年的研發,燒錢速度驚人,如果不是金主的力挺不可能成功。BioNTech的大股東是在德國製藥業鼎鼎大名的史特容曼(Strüngmann)兄弟,他們先是創辦了學名藥大廠Hexal,然後將Hexal賣給瑞士諾華集團(Novartis)的所得改投資新創公司。

2008年,他們看上沙辛(Uğur Şahin)和圖瑞吉(Özlem Türeci)夫婦的研究能力和熱情,協助他們在鄰近法蘭克福的梅因斯(Mainz)成立BioNTech,放手給他們足夠的資源和空間研究,10幾年來即使年年虧損,還是持續不斷地注資。

沙辛的洞燭機先顯然也是BioNTech領先傳統藥廠的關鍵因素。BioNTech專精信使核糖核酸技術(mRNA),疫苗注入後,人體會根據指示生產無害的病毒蛋白,達成免疫效果。數十年來,科學家對這種全新的技術寄與厚望,但從未受過市場的考驗。

今年1月,沙辛從醫學期刊「刺胳針」(The Lancet)首次獲知中國出現人傳人的新病毒,立刻說服公司將資源從癌症治療改投入疫苗的研發,並命名為「光速計畫」。3月,BioNTech與世界級的美國輝瑞藥廠(Pfizer)結盟,4月底開始進行臨床實驗。

隨後,BioNTech獲歐盟和德國政府的注資。11月,第三期、也就是最後一期的臨床實驗結果出爐,疫苗防護力高達95%,震驚世界,各國聞訊紛紛下單訂購。12月,英國、加拿大、美國、瑞士、歐盟相繼批准上市。疫苗研發一般需要好幾年的時間,BioNTech從投入到上市前後僅不到11個月,刷新醫學史的紀錄。

德國生技公司BioNTech武漢肺炎疫苗最後一期的臨床實驗顯示,防護力高達95%,震驚世界。(圖取自twitter.com/BioNTech_Group)
德國生技公司BioNTech武漢肺炎疫苗最後一期的臨床實驗顯示,防護力高達95%,震驚世界。(圖取自twitter.com/BioNTech_Group)

梅克爾本行是從事基礎研究的科學家,對研究者的寂寞尤其能感同深受:「你們經年累月在實驗室做實驗,雖然很少人相信你們,但你們沒有放棄,這是科學家命中注定。」

沙辛回應說,BioNTech的科學家來自世界各國,這款疫苗是多年研究成果的結晶,「新技術至少需要20年,才可能對人類有幫助」,沒有堅持和耐力不可能成功。

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帶領團隊研發出疫苗的圖瑞吉也強調,雖然命名為光速計畫,以最短的時間內上市為目標,因此今年員工週末都在工作而且延後休假,但研發和實驗過程遵守最高的學術和道德標準,「我們不走捷徑」。

最後,在生技業,由於臨床實驗、量產、行銷能力仍由傳統的大藥廠掌握,與輝瑞大藥廠(Pfizer Inc)的結盟也是BioNTech成功的關鍵。沙辛說,我們是一家小公司,沒能力進行4萬人的臨床實驗和生產數以億劑的疫苗,「一開始我就相信,國際社會唯有合作才可能打敗病毒」。(編輯:馮昭)1091223

德國生技公司BioNTech創辦人沙辛的妻子圖瑞吉(Özlem Türeci)負責帶領疫苗的研發團隊。中央社記者林育立柏林攝 109年12月23日
德國生技公司BioNTech創辦人沙辛的妻子圖瑞吉(Özlem Türeci)負責帶領疫苗的研發團隊。中央社記者林育立柏林攝 109年12月23日

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