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相隔1億餘公里 火星探測車遠從地球操控

最新更新:2018/11/12 20:45
NASA的火星探測車「好奇號」。(圖取自NASA網頁www.nasa.gov)
NASA的火星探測車「好奇號」。(圖取自NASA網頁www.nasa.gov)

(中央社美國格林貝12日綜合外電報導)距離地球約1億2600萬公里處,一台四輪傳動車大小的機器人孤零零待在龐大又冰冷的紅色星球上。日出後不久它甦醒過來,等待指令到達,一如過去6年日復一日般。

火星時間約上午9時30分,從美國加州傳來的一道指令抵達,指令是在15分鐘前發出:「向前行駛10公尺,轉向45度方向,現在開啟自動駕駛功能行駛。」

美國國家航空暨太空總署(NASA)的火星探測車「好奇號」(Curiosity)執行這些指令,它以最高35至100公尺的時速,緩慢移動到指定位置。

好奇號的電池和其他構造,限制它一天最多只能行駛約100公尺。但它在火星上最高紀錄曾一日行駛220公尺。

一旦好奇號抵達指定位置,它身上17台攝影機便開始拍攝四周環境。它也會用雷射讓石塊表面氣化並分析光譜,還會伸出其他工具鑽進特別令人感興趣的石塊,以擷取少許樣本來研究。

等到火星時間約下午5時,好奇號會等待3顆環繞火星的NASA人造衛星其中一顆從頭頂經過。屆時好奇號會透過大型地面天線,將數百MB(百萬位元組)的科學資料傳送給地球上的人類主人。

在地球這端,位在加州巴沙迪納(Pasadena)的NASA噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory),約24名男女科學家組成的團隊負責駕駛好奇號。

駕駛過好奇號和前代火星探測車「機會號」(Opportunity)的哈特曼(Frank Hartman)說:「我一天最喜歡的部分,是坐下來開始看火星傳來的畫面,以判斷探測車目前位置。我有時感覺,自己很可能是地球上第一個看到這些畫面的人。」

火星探測車駕駛的主要工作,是規畫自動車在火星隔天的系列指令,火星一日長度是24小時又近40分。

他們既無法用搖桿操作,也無法和探測車即時通訊,因此當駕駛意識到出狀況時,都已有時差。無論是機會號今年稍早遭火星沙塵暴掩埋,或好奇號的一個車輪被尖石刺破,或今年稍早好奇號鑽具故障花了數個月才解決。

哈特曼表示:「這些地方我們從未到過,因此我們必須隨時謹記,對於可能遭遇的情況,我們所知如此有限。」(譯者:張正芊/核稿:劉學源)1071112

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