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380萬年前原始人頭顱出土 顛覆演化知識[影]

最新更新:2019/09/05 11:39
名為MRD的頭顱屬於湖畔南方古猿種,具有現代猿和人類的混合特徵,被認為是現代人古老直系祖先。左圖為湖畔南方古猿的頭骨化石,右圖為湖畔南方古猿。(圖取自美國克里夫蘭自然歷史博物館網頁cmnh.org/mrd)
名為MRD的頭顱屬於湖畔南方古猿種,具有現代猿和人類的混合特徵,被認為是現代人古老直系祖先。左圖為湖畔南方古猿的頭骨化石,右圖為湖畔南方古猿。(圖取自美國克里夫蘭自然歷史博物館網頁cmnh.org/mrd)

(中央社阿迪斯阿貝巴28日綜合外電報導)科學家今天宣布發現近380萬年前的人類頭顱,可能改變我們對人類演化的了解。

這個命名為MRD的頭顱是2016年2月在衣索比亞Woranso-Mille區發現,距離出土現代人古老祖先「露西」(Lucy)的衣索比亞東北阿法(Afar)區僅有55公里遠,而且兩者可能生存時間,可能重疊長達10萬年。

MRD頭顱不大,但經判定是屬於成人。臉部重建顯示MRD顴骨前突,下顎突出,鼻子扁塌,前額窄小,結合「查德猿人」(Sahelanthropus)「圖邁」(Toumai)以及始祖地猿(Ardipithecus)「雅蒂」(Ardi)等其他比較近期人種的特徵,讓研究人員相當訝異。

「圖邁」2001年在查德出土,年代約在700萬年前,部分人類考古學家認為是現代人類最早的祖先。「雅蒂」1994年衣索比亞出土,年代約在距今450萬年前,1974年衣索比亞發現的阿法南猿種(Australopithecus afarensis)「露西」,年代則約在320萬年前。

阿法南猿種是生存時間最長的原始人之一,也是研究最多的原始人種,而MRD屬於的「湖畔南方古猿種」(Australopithecus anamensis)具有現代猿和人類的混合特徵,被認為是阿法南猿種的直系祖先。

過去發現的湖畔南方古猿種化石都只有下顎碎骨和牙齒,很難對其有充分了解,因此MRD的發現十分重要,不僅有助了解湖畔南方古猿種的飲食、大腦尺寸與臉部特徵,也讓人「首次一窺露西祖先的面貌」,挑戰了先前對於人類演化的認知。

美國克里夫蘭自然歷史博物館(Cleveland Museum of Natural History)的衣索比亞人類考古學家海爾-塞拉西(Yohannes Haile-Selassie)表示:「這是300萬年以上人科動物最完整的化石之一。」

英國倫敦自然歷史博物館的史普(Fred Spoor)伴隨研究刊出的評論則說,MRD應該會加入其他高知名度的原始人,「成為人類演化史上另一個知名指標」。

研究另一位共同作者、德國馬克斯普朗克進化人類學研究所(Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology)的梅利洛(Stephanie Melillo)則說,目前為止,距今約600萬年前的人類最古老祖先和2到300萬年前的露西之間還有一段很大的空白,MRD的發現把兩者的人種形態缺口連結了起來

梅利洛說:「我們原本的認知是湖畔南方古猿(MRD)漸漸演化成阿法南猿種(露西),但MRD的發現卻顯示,兩個人種共存了大約10萬年。」

海爾-塞拉西說:「這改變了我們對上新世人類演化的了解。」

研究刊登在「自然」(Nature)期刊。(譯者:鄭詩韻/核稿:劉淑琴)1080829

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